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Virgin Galactic, primeiro cientista programado para voar para o espaço no foguete turístico suborbital

O cientista planetário Alan Stern se tornará um dos primeiros pesquisadores a voar para o espaço a bordo de um futuro vôo do avião turístico da Virgin Galactic. 

Stern supervisionará dois experimentos diferentes durante o vôo, cada um com o objetivo de aproveitar a breve estada no ambiente espacial.

O veículo da Virgin Galactic, o SpaceShipTwo, foi projetado para levar os clientes bem acima da Terra para sentir o gosto da ausência de peso. A empresa já levou pessoas e experimentos de pesquisa para o espaço antes, no avião espacial. Mas a empresa ainda não transportou pesquisadores reais no veículo. Todas as cargas úteis de pesquisa que voaram na SpaceShipTwo até agora foram automatizadas. A maior parte dessa pesquisa é financiada e organizada pela NASA, que não permitiria aos pesquisadores voar junto com seus experimentos.

STERN SUPERVISIONARÁ DOIS EXPERIMENTOS DIFERENTES A BORDO DO VOO

Mas em janeiro, a NASA anunciou que começaria a aceitar propostas de cientistas de fora da agência que estivessem interessados ​​em voar, junto com seu trabalho, em foguetes comerciais que são lançados para a borda do espaço e vice-versa. No momento, apenas duas opções para esses tipos de voos estão em andamento: o SpaceShipTwo da Virgin Galactic e o foguete New Shepard da Blue Origin, que já realizou experimentos, mas ainda não realizou nenhuma operação. Em uma chamada de propostas lançada em março , a NASA ofereceu aos cientistas entre US $ 450.000 ou US $ 650.000 para financiar suas pesquisas e viagens, dependendo do que eles propusessem.

Stern, vice-presidente associado da divisão de engenharia e ciência espacial do Southwest Research Institute (SwRI), deixou claro que estava ansioso para aproveitar a oportunidade em março. “É nosso trabalho responder a essa chamada de propostas e inundá-los com boas ideias para mostrar a eles quanto interesse existe, quanto impacto isso pode ter”, disse ele na Conferência de Pesquisadores Suborbitais de Próxima Geração no Colorado, de acordo com a Space Notícias . Também conhecido como o principal investigador da missão da NASA a Plutão, Stern tem sido um defensor ferrenho da capacidade dos pesquisadores de voar com seus experimentos em voos suborbitais.

Cientista planetário Alan Stern.

“Foi ao mesmo tempo extremamente gratificante e extremamente humilhante”, disse Stern ao The Verge ao descobrir que sua proposta havia sido aceita. “E quando descobri ontem que esta foi a única proposta que eles aceitaram, significou ainda mais, e a responsabilidade é ainda mais de fazer um bom trabalho.”

Stern trabalhará em dois experimentos enquanto estiver no vôo da Virgin Galactic. Um envolverá trabalhar com uma câmera de baixa luminosidade, uma vez usada no Ônibus Espacial, para ver como os cientistas podem observar estrelas e outros objetos no espaço pelas janelas da SpaceShipTwo. As diferentes janelas podem ter diferentes condições de iluminação em relação ao sol. “Meu trabalho é implantar esse experimento e levá-lo a três janelas diferentes ou mais durante a porção de gravidade zero do vôo, antes de ter que voltar e apertar o cinto para entrar”, diz Stern. Ele também usará vários sensores que monitorarão seus sinais vitais logo antes de entrar no avião espacial até depois de pousar.“FOI AO MESMO TEMPO EXTREMAMENTE GRATIFICANTE E EXTREMAMENTE HUMILHANTE”.

Para chegar ao espaço, a SpaceShipTwo da Virgin Galactic é carregada a uma altitude de cerca de 35.000 pés, sob a asa de um porta-aviões gigante de dupla fuselagem. Uma vez na altitude certa, o avião espacial é liberado e liga seu motor principal. O veículo então sobe até uma altura de aproximadamente 55 milhas, alcançando uma região da atmosfera que muitos consideram ser o início do espaço. O veículo então muda suas asas e entra novamente na atmosfera da Terra, eventualmente deslizando até parar em uma pista.

O vôo de Stern na SpaceShipTwo ainda não foi agendado, mas ele diz que vai passar um tempo treinando antes do vôo. “Vamos planejar cada momento e o que fazer em caso de contingência”, diz Stern. “E então treinar. Muito do treinamento não será com a Virgin. Será em aeronaves Zero G, jatos de alto desempenho – as coisas que eu já fiz, mas agora estou apenas pronto para voar. ”

Nesse ínterim, já faz um tempo que a Virgin Galactic chegou ao espaço. O último voo de teste motorizado da empresa ocorreu em fevereiro de 2019. Desde então, a Virgin Galactic mudou de suas instalações de teste em Mojave, Califórnia, para a casa permanente da empresa em um porto espacial no deserto do Novo México. Hoje, a Virgin Galactic disse que está se preparando para seu primeiro vôo ao espaço do Novo México , que “ocorrerá mais tarde neste outono”.

Quando a Virgin Galactic for lançada novamente, Stern diz que estará observando de perto. “Provavelmente irei dirigir até o Novo México, que é um estado vizinho [do Colorado], e ver aquele voo”, diz ele.

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