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O gelo de água na Lua pode ser mais fácil de alcançar do que pensávamos, afirmam novos estudos

Novas observações da Lua revelam que a água lunar pode ser mais acessível do que se pensava originalmente. 

Os novos dados são particularmente empolgantes para a NASA, que espera aproveitar os recursos da Lua – notavelmente o gelo de água incrustado no solo – para ajudar futuros astronautas a viver e trabalhar na superfície lunar.

Em um estudo , os pesquisadores detectaram água diretamente na superfície lunar, encontrando a molécula em áreas da Lua iluminadas pelo sol. Um segundo estudo especula que o gelo de água pode ficar preso em pequenos bolsões ou pequenas crateras espalhadas por toda a superfície da Lua, tornando a água potencialmente mais abundante e mais acessível do que poderíamos ter imaginado. Os dois estudos foram publicados hoje na revista Nature .

Esta não é a primeira vez que água foi detectada na lua. Mas a única água que conseguimos encontrar e verificar até agora é realmente difícil de alcançar. Parece estar localizado principalmente em grandes crateras no pólo sul lunar que estão em sombra perpétua. As crateras geladas são perigosamente frias – possivelmente atingindo -400 graus Fahrenheit – tornando-as praticamente impossíveis de acessar com tecnologia moderna. “Acontece que eles são os lugares mais frios conhecidos no Sistema Solar, acredite ou não”, Paul Hayne, um cientista planetário da Universidade do Colorado e autor principal de um dos estudos da Nature , disse ao The Verge .

“SE DESCOBRIRMOS QUE É ABUNDANTE O SUFICIENTE EM CERTOS LOCAIS, SERIA MAIS FÁCIL DE ACESSAR.”

A pesquisa publicada hoje levanta a possibilidade de que os astronautas possam encontrar água em outras áreas da Lua que são muito menos letais. “Se descobrirmos que é abundante o suficiente em certos locais, seria mais fácil de acessar do que entrar nesses lugares muito frios e escuros”, Casey Honniball, pós-doutorado no Goddard Space Flight Center da NASA e autor principal de um dos estudos , diz The Verge .

Uma representação artística de futuros astronautas lunares explorando a lua.

Extrair água gelada da Lua é uma ideia atraente para quem deseja colocar uma base ou assentamento na superfície lunar. Se for purificada, a água lunar pode ser usada como água potável ou como hidratação para as plantas. A água também pode ser dividida em seus componentes básicos – hidrogênio e oxigênio – e transformada em combustível de foguete. É preciso muita energia, tempo e dinheiro para enviar suprimentos para a Lua, então se os astronautas puderem usar o que já está lá em cima, isso reduziria as remessas da Terra e ajudaria os astronautas a se sustentar.

Nos últimos dois anos, a NASA tem se concentrado diretamente em enviar pessoas à Lua para seu programa Artemis, com a agência anunciando a “sustentabilidade” como o objetivo final. Em apoio a essa missão, a NASA também tem falado muito sobre a mineração de qualquer gelo de água que esteja presente na lua. O administrador da NASA, Jim Bridenstine, costuma afirmar que sabemos que existem “centenas de bilhões de toneladas de gelo de água na superfície da Lua”.

EXTRAIR ÁGUA GELADA DA LUA É UMA IDEIA ATRAENTE

A verdade é que não sabemos disso. Tudo o que temos são estimativas baseadas em algumas detecções nas últimas décadas. A primeira grande confirmação da água veio em 2008, quando dados da espaçonave Chandrayaan-1 da Índia mostraram sinais de moléculas semelhantes à água no pólo sul lunar. A NASA então lançou uma espaçonave chamada LCROSS que colidiu com a Lua em 2009, chutando o material e confirmando que a água de alguma forma estava presente. E em 2018, pesquisadores usando dados dessa mesma espaçonave encontraram evidências diretas de gelo de água nos pólos. Mas, no final das contas, só temos idéias aproximadas sobre quanta água pode haver lá – nada de concreto. Além disso, não sabemos como o gelo realmente se parece. Ele está uniformemente disperso por todo o solo lunar ou está agrupado em grandes pedaços?

Observatório SOFIA da NASA

Esses novos estudos também não nos dão uma resposta concreta, mas indicam que existe água em áreas que não matam pessoas. Para encontrar essa água, Honniball e sua equipe voaram no observatório SOFIA da NASA, um Boeing 747 equipado com telescópios e instrumentos para estudar objetos em todo o Universo. Os dados do SOFIA ajudaram Honniball a encontrar água molecular real nas superfícies ensolaradas da lua. Sua existência foi uma surpresa. “Não sabíamos que a água poderia sobreviver na superfície da Lua quando ela fosse iluminada”, diz ela. Honniball especula que as moléculas de água estão embutidas em partículas e grãos lunares escuros freqüentemente encontrados na superfície lunar.

O segundo estudo não detectou água diretamente, mas descobriu que existem essencialmente minicrateras ou pequenas regiões sombreadas pontilhando a superfície da lua. Depois de analisar essas áreas de perto usando imagens tiradas pelo Lunar Reconnaissance Orbiter da NASA, os pesquisadores acreditam que essas pequenas regiões são frias o suficiente para armazenar gelo congelado. Ao contrário das crateras gigantes no pólo sul, essas são pequenas e fáceis de alcançar, digamos, por um astronauta. “Existem bilhões e bilhões deles, o que significa que você pode pousar em uma área iluminada pelo sol e, em seguida, se curvar ou se ajoelhar e extrair amostras dessas armadilhas micro-frias”, diz Hayne. Ele e seus colegas estimam que 40.000 quilômetros quadrados (cerca de 15.400 milhas quadradas) da Lua são capazes de reter água dessa maneira.À PRIMEIRA VISTA, ISSO REPRESENTA UMA BOA NOTÍCIA PARA A NASA

À primeira vista, isso representa uma boa notícia para a NASA. Mas ainda existem muitas incógnitas associadas a esta pesquisa. Enquanto o primeiro estudo detectou água, os pesquisadores não encontraram muita coisa – o equivalente a uma garrafa de 12 onças de água presa em um metro cúbico de solo que está espalhado pela lua. Além disso, se a água estiver incrustada na sujeira lunar como esperado, vai dar muito trabalho para ser extraída. “O método para extrair essa água seria derreter o vidro, para que a água possa ser liberada”, diz Honniball. “Este é um processo demorado, em comparação com alguns outros métodos.”

Quando se trata de minúsculas armadilhas frias, também não sabemos se há gelo à espreita nelas. Suas condições podem ser ideais para reter água gelada, mas os pesquisadores não detectaram água diretamente nas armadilhas.

O módulo lunar Nova-C da Intuitive Machines, que levará a sonda Polar Resources Mining Experiment (PRIME-1) da NASA para a Lua para a NASA em 2022.

A NASA e empresas privadas estão trabalhando para obter informações mais diretas da superfície lunar. No final de 2023, a NASA planeja enviar um rover à Lua chamado Viper, que mapeará onde o gelo de água está na superfície e coletará amostras. Antes mesmo que isso aconteça, uma empresa privada chamada Intuitive Machines planeja enviar um módulo de pouso robótico para a superfície lunar em 2022 , equipado com a mesma furadeira que o Viper irá usar. Essa missão, feita em parceria com a NASA, deve demonstrar se a furadeira é capaz de funcionar e recolher parte desse gelo de água.

Os dados desses rovers, combinados com futuras observações remotas, acabarão por determinar se os futuros astronautas lunares serão capazes de usar alguma desta água. Até então, a NASA e outras agências com ambições lunares ficarão sedentas por mais informações sobre a água perpetuamente evasiva na lua.

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